13-01-08

Sarah Hall, The Electric Michelangelo.

hall_electricmichelangeloCyril (Cy) Parks wordt geboren de dag na een zware storm, dezelfde zware storm waarin zijn vader, een visser, verdween. We zijn aan het begin van de twintigste eeuw, in Morecambe Bay. Het kustplaatsje is het geliefde vakantieoord van de mijnwerkers en fabrieksarbeiders uit het noorden van Engeland. De moeder van Cy, Reeda, runt het Bayview Hotel waar vooral tbc- en andere longlijders verblijven. Daarnaast voert ze soms abortussen uit. Want Reeda is een sterke en onafhankelijke vrouw, die ook het vrouwenstemrecht steunt. Als Cy zijn moeder niet moet helpen in het pension, trekt hij erop uit om met zijn vrienden kwajongensstreken uit te halen. Cy heeft tekentalent, en vindt een vakantiebaantje in een drukkerij. Daar wordt hij op gemerkt door Eliot Riley, de plaatselijke tatoeëerder. Hij overtuigt Reeda om Cy als leerling in dienst te laten gaan. Riley is een eenzaat en heeft een zeer eigenzinnig en soms explosief karakter. Toch slaagt Cy erin het nodige te leren en het niveau van Riley te bereiken. Wanneer deze laatste wordt aangepakt door zijn vijanden en overlijdt, wijkt Cy uit naar Amerika. Hij gaat aan de slag in het amusementspark Coney Island, bij New York, als "The Electric Michelangelo". Daar maakt hij kennis met Grace, een circusartieste van Oost-Europese origine, die optreedt met haar paard Maximus. Naarmate de aantrekkingskracht van Coney Island vermindert, moeten de acts gedurfder en opzienbarender worden. Grace vraagt Cy haar lichaam vol ogen te tatoeëren. Een keuze die zware gevolgen zal hebben.

Dit is een ouderwetse roman, in de goede zin van het woord. Een roman die bijna het ganse leven van Cyril Parks bestrijkt. Een roman over opgroeien en volwassen worden, over pijn en pijn overwinnen, over verlies en bevrijding. Het is ook een historische roman waarin het kustplaatsje Morecambe Bay én het amusementspark van Coney Island tot leven komen. Cy is het hoofdpersonage, maar wordt bijna van het eerste plan verdrongen door zijn moeder en door zijn leermeester Eliot Riley. Het moet gezegd: Cy's karakter wordt bijna volledig gevormd door die twee. Soms vraag je je af of Cy wel een eigen karakter heeft, want ook Grace is qua karakter veel sterker van Cy. Kortom, Cy is een typische Engelsman, volledig gevormd en overheerst door vrouwen. Toch slaagt hij erin zijn eigen weg te vinden. Daarin doet hij denken aan Katadreuffe, de hoofdfiguur van Karakter: dezelfde focus, dezelfde gedrevenheid. Het beroep van tatoeëerder wordt maatschappelijk niet hoog aangeslagen en Cy leeft dus noodgedwongen in de marge. Dat laat Hall toe om sociale toestanden onder de loupe te nemen, zowel die van de arbeidersklasse in Engeland als die van de immigranten in Amerika. Dit is pas het tweede boek van Hall, maar dat zou je niet zeggen. Het is een voldragen roman over een ongewoon thema, in een rijke, dichte(rlijke) taal met veel beeldspraak, veel beschrijvingen en couleur locale en weinig dialogen. Niet altijd even gemakkelijk om lezen dus, maar zeker de moeite waard. The Electric Michelangelo werd genomineerd voor de shortlist van de Booker Prize 2004. Een interview met de schrijfster kan je hier lezen.

Sarah Hall, The Electric Michelangelo. Faber and Faber, London, 2004. 340 blz. In het Nederlands uitgegeven onder de titel De Michelangelo van Coney Island door Anthos.

21:06 Gepost door Marko Ramius in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) |  Facebook |

De commentaren zijn gesloten.